De term soap ontstond doordat deze series oorspronkelijk gesponsord werden door wasmiddelfabrikanten

De eerste soapserie verscheen in 1933 (uiteraard in Amerika). De Amerikaanse zeepfabrikant Procter & Gamble kocht dagelijks vijftien minuten zendtijd op een radiostation. Twaalf daarvan werden gebruikt om een hoorspelserie uit te zenden en de andere drie minuten werden gebruikt als reclame voor het zeepmerk Oxydol. Het voorbeeld werd al spoedig gevolgd door fabrikanten als Colgate-Palmolive en Unilever. Vanaf de jaren ’40 verschenen de ‘soap operas’ ook op televisie.